Donald Trump aveva promesso di far rivivere l’industria del carbone, ma è il presidente Joe Biden che sta vedendo un grande ritorno del combustibile fossile.

Le centrali elettriche statunitensi sono sulla buona strada per bruciare il 23% in più di carbone quest’anno, il primo aumento dal 2013, nonostante l’ambizioso piano di Biden di eliminare le emissioni di carbonio dalla rete elettrica. Il rimbalzo arriva dopo che il consumo da parte delle utility è crollato del 36% sotto Trump, che aveva tagliato i regolamenti ambientali in uno sforzo senza successo per aumentare il combustibile.

Questo aumenterà le emissioni in un momento in cui Biden e altri leader mondiali si preparano a riunirsi in Scozia tra poche settimane, sperando di raggiungere un accordo sulla riduzione dei combustibili fossili in un ultimo sforzo per salvare il mondo dal cambiamento climatico. Il boom è guidato dall’aumento dei prezzi del gas naturale e da una crisi energetica globale che sta costringendo i paesi a bruciare il combustibile per tenere il passo con la domanda. E’ anche un forte richiamo al fatto che la politica del governo può guidare i mercati dell’energia, ma non può controllarli.

Mentre il mondo emerge dalla pandemia del coronavirus, la riapertura delle economie sta guidando un enorme rimbalzo della domanda di energia. Ma il gas naturale scarseggia, creando carenze in un momento in cui l’eolico e l’idroelettrico sono stati inaffidabili in alcune regioni. L’Europa e l’Asia sono state le più colpite, con mercati alle stelle, blackout in posti come l’India, carenze di energia in Cina e la minaccia di interruzioni in altri paesi. I prezzi dell’energia stanno salendo alle stelle anche negli Stati Uniti, anche se non agli stessi estremi.

Il carbone fornirà circa il 24% dell’elettricità degli Stati Uniti quest’anno, dopo essere sceso al 20% nel 2020, un minimo storico dopo anni di sforzi per spingere le utility verso l’energia pulita e in mezzo a forniture di gas naturale a buon mercato.

Secondo le previsioni dell’Energy Information Administration, nel 2021, le utility statunitensi sono pronte a bruciare 536,9 milioni di tonnellate corte di carbone, rispetto ai 436,5 milioni del 2020.

Il carbone della regione dell’Appalachia centrale è salito del 39% dall’inizio dell’anno a 75,50 dollari a tonnellata, il più alto da maggio 2019. I prezzi in altre regioni sono più bassi, ma in aumento.

Secondo Ernie Thrasher, CEO di Xcoal Energy & Resources, il più grande esportatore statunitense del combustibile, la domanda di carbone rimarrà probabilmente forte nel prossimo anno.

Il consumo di carbone è crollato sotto Trump in gran parte perché i servizi pubblici si sono spostati verso il gas, che era molto più economico in quel momento, e hanno abbracciato sempre più le energie rinnovabili quando il costo dell’eolico e del solare è sceso. Il declino è stato anche il risultato di decisioni politiche chiave del suo predecessore Barack Obama. E anche se Trump ha cercato di far rivivere l’industria, le sfide legali e il rischio di un ambiente normativo imprevedibile hanno scoraggiato gli investimenti a lungo termine nel carbone.

Allo stesso modo, le politiche di Biden porteranno probabilmente a ulteriori riduzioni nell’uso del carbone. Sta perseguendo cambiamenti strutturali che includono incentivi fiscali e nuove regole di mercato che guideranno le decisioni delle compagnie energetiche.

La transizione è ben avviata, ma non finirà domani.


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